Por que os anéis de Saturno estão desaparecendo?

En video, los anillos de Saturno están desapareciendo.

Os anéis característicos de Saturno diminuem a uma taxa mais alta do que os cientistas esperavam. Tudo aponta para a sua beleza será “fugaz”, que em termos astronômicos significa cerca de 100 milhões de anos.

Consistindo principalmente de fragmentos de água congelada, os anéis do segundo maior planeta do Sistema Solar estão desaparecendo na forma de chuva de gelo empoeirada.

O que causa essa “chuva de anéis” é o próprio planeta: a gravidade de Saturno arrasta os anéis em direção a ele sob a influência, também, de seu campo magnético.

“Estimamos que essa chuva de anéis drena uma quantidade de água que pode encher uma piscina olímpica em meia hora”, diz James O’Donoghue, do Centro de Vôos Espaciais Goddard, da NASA, em Maryland.

Nos anos 70 do século passado, as sondas espaciais Voyager 1 e 2 exploraram o planeta e já observaram esse fenômeno. No entanto, a NASA já confirmou que a velocidade em que os anéis estão se desintegrando é a mais alta das previstas por essas sondas.

“Só com isso, o sistema de anéis desapareceria em 300 milhões de anos, mas devemos acrescentar algo: o material do anel que cai no equador de Saturno. No entanto, os anéis têm menos de 100 milhões de anos ”, acrescentou O’Donoghue.

Levando em conta que Saturno tem mais de 4 bilhões de anos, a vida útil estimada para os anéis é “relativamente curta”, como O’Donoghue explica.

Embora existam várias teorias sobre as origens dos anéis, parece que elas poderiam ter se formado quando pequenas luas geladas orbitando Saturno colidiram, talvez porque suas órbitas foram perturbadas pela gravitação de um asteróide ou cometa.

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