USA financia “experimentos perigosos”

Se algo falhar, o resultado pode ser catastrófico. Esse é o alerta emitido por um grupo de cientistas americanos, que advertem que o governo desse país está financiando com dinheiro público “experimentos perigosos” que poderiam desencadear uma pandemia.

De fato, o risco envolvido nessas investigações levou à sua suspensão há quatro anos, mas agora as autoridades reabriram o caminho para que se desenvolvessem.

Estes são estudos laboratoriais controversos em que as cepas do vírus mortal da gripe aviária são manipuladas.

O perigo, dizem os críticos, é que essas experiências poderia abrir a porta para que esses vírus altamente contagiosas, alguns dos quais não tenham sido transmitidos nos seres humanos, pode infectar milhares de pessoas.

Na verdade, a razão de ser desses experimentos é fazer com que o vírus contagioso para os seres humanos “, diz a BBC Mundo Marc Lipsitch, professor de epidemiologia na Escola de Saúde Pública da Universidade de Harvard e um dos críticos destes estudos .

“Eles têm pouco valor científico, mas um risco anormalmente alto”, diz Lipsitch. “Eu realmente não sei porque eles estão fazendo isso.”

Quais são essas investigações, qual é o propósito delas e por que elas são tão controversas?

Saiba mais sobre o vírus

A gripe aviária pode ser mortal para os seres humanos.

Um dos projetos na mira desenvolve na Universidade de Wisconsin, com financiamento dos Institutos Nacionais de Saúde (NIH, por sua sigla em Inglês), a agência pública de pesquisa médica dos EUA

Experimentos incluem, por exemplo, infectando furões com o vírus da gripe das aves H5N1 e ver se o vírus é transmitido de um animal para outro.

Este vírus é altamente mortal para os seres humanos, mas até agora não foi relatado para ser transmitido de pessoa para pessoa.

O objetivo, segundo os pesquisadores, é aprender mais sobre como o vírus se espalha e, assim, proporcionar maneiras de parar a sua propagação em mamíferos.

A ideia é preparar humanos para esse tipo de vírus.

“A única maneira de parar uma pandemia é ter maior conhecimento científico de como este vírus é transmitido,” ele diz a BBC Rebecca Moritz, microbiologista especialista biossegurança que supervisiona tais experiências na Universidade de Wisconsin.

“O objetivo não é criar intencionalmente um vírus que possa ser transmitido”. Mas esse não é o maior medo de Lipsitch.

Segundo ele, é improvável que alguém quiser usar o vírus como uma arma ou uma explosão a ocorrer no laboratório ou uma falha no sistema de ventilação que faz com que o vírus é liberado.

“O que é mais provável”, diz ele, “é que alguém comete um erro e está exposta a esses vírus, transmiti-lo a outra pessoa e assim começa um surto.”

“Na maioria dos casos em que alguém foi exposto a patógenos perigosos, foi porque ele pensou que estava trabalhando com material seguro.”

Lipsitch reconhece que o risco de que esta experiência libera acidentalmente uma pandemia é baixo “mas que não é igual a seguro fazê-lo”.

Moritz, entretanto, argumenta que o projeto é seguro e que representa uma “incrivelmente baixo” e como resultado recebeu NIH risco de financiamento.

Por que assim?
Há muitas maneiras de fazer experimentos com vírus, mas, de acordo com Lipsitch, neste caso, o menos conveniente foi escolhido. “Se você quer se preparar para uma pandemia, há muitas coisas que você pode fazer, todas seguras, exceto esse tipo de trabalho”, diz ele.

Para ele, embora os experimentos com vírus sempre tenham um risco, existem outros métodos que fazem mais sentido.

Uma opção, por exemplo, seria pegar uma cepa de gripe humana e introduzir mudanças para torná-la mais parecida com a gripe aviária e depois tentar consertar essas mudanças.

Esse método é caro e complicado, então, de acordo com Lipsitch, seria melhor comparar as cepas da gripe aviária e da gripe humana, analisar suas propriedades e estudar suas diferenças.

“Isso daria pistas sobre o que faz com que os humanos se adaptem.”

Moritz, mais uma vez, não concorda. “Essas metodologias não podem levá-lo muito longe”, diz ele. “Os vírus da influenza são incrivelmente diversos, por isso não é necessariamente possível substituir um vírus da gripe por outro vírus da gripe”.

Transparência
Aqueles que se opõem a essas investigações também alegam que o processo pelo qual o governo os autorizou não era claro.

Na BBC World, enviamos perguntas ao NIH sobre os experimentos e seu processo de aprovação, mas não obtivemos uma resposta imediata.

Departamento de Saúde e Serviços Humanos dos EUA. (HHS), no qual os relatórios do NIH, realizaram uma revisão por um grupo de especialistas, que concluíram que era seguro dar luz verde às investigações.

No entanto, um porta-voz do HHS citado pela revista Science alerta que as conclusões do painel não podem ser publicadas, pois contêm informações confidenciais do laboratório que desenvolverá os experimentos, o que poderia beneficiar seus concorrentes.

Para Lipsitch, essa decisão privilegia os segredos comerciais de alguns cientistas, acima do direito dos cidadãos de conhecer iniciativas que poderiam afetá-los.

Richard Ebrigh, microbiologista da Universidade Rutgers, citado pela Science, diz que essa falta de abertura é “perturbadora e indefensável”.

Moritz defende o projeto e afirma que o processo de revisão foi transparente e incluiu o conceito de especialistas internacionais e audiências públicas.

Vale a pena o risco?
Segundo a Science, aqueles que trabalham nesta investigação devem cumprir os regulamentos que incluem: notificar imediatamente as autoridades se eles identificarem uma cepa do H5N1 altamente perigosa e que possa ser transmitida entre furões pelo ar; ou se eles desenvolvem um agente poluente que é resistente a drogas antivirais.

“Eu acho que alguém está exagerando o valor deste experimento ou eles apenas decidiram fazê-lo independentemente dos riscos”, diz Lipsitch.

Por outro lado, o projeto continua avançando, embora, segundo Moritz, ainda não haja uma data específica em que eles tenham que mostrar os primeiros resultados.

Enquanto isso, Lipsitch insiste que é um risco que não vale a pena correr. “Qualquer experimento que ponha em risco a vida de um ser humano deve ser um dos experimentos mais importantes do século, deve ser algo muito especial”, ele diz, “e ninguém explicou o que há de especial nessa experiência”.

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